縞衣の小説ブログ

縞衣(しまころも)の創作小説サイトです。4作品連載中。

6.戸惑いと出会い(葉蘭万丈!)

 フカフカの布団が気持ちいい。
 その割には肌寒くて、掛け布団を探す。
 手を動かすと、何かに触れた。
 布団ではない。誰かの……腕。
 俺は……どこで何をしていた?
 ハッと目が覚め、飛び起きた。


「なっ…どこだよここ!」
 布団だと思っていたのは、フカフカの苔だった。
 辺り一面に苔が生えており、まるで布団のようだったのだ。
 近くには葉っぱの大きな植物も群生しており、山の中の、少し開けた場所のようだった。木はまばらで、そこまで鬱蒼とはしていない。朝陽がキラキラと光って、白いたくさんの糸のように植物を照らしている。三枚の葉に分かれているその植物は、とても大きく、傘にでもできそうだった。きっとこの大きな葉が雨を防いでくれたのだろう。苔が布団の代わりもしてくれたし、とにかく助かった。


「親父…!」
 すぐそばに倒れていた親父は、うつ伏せになっている。仰向けにさせて鼻に指を近づけると、かろうじて息を感じた。
 良かった、生きている……!
 俺は一瞬で、追手から逃げていた事を思い出す。
 崖から落ちたはずだが、一体どうしてここにいるのか。辺りを見回しても、足を踏み外したはずの崖が見当たらない。
「どうなってるんだ」
 全く、訳が分からない。が、とりあえず追手に追いつかれていない事にホッと息をつく。


「親父」
 声をかけるが、親父は深く眠っているようで、ピクリとも動かない。
 親父はまだ生きている。が、下手に動かすと余計な体力を消耗させてしまうかもしれない。
 俺は少し離れた場所からフカフカの苔をはがすと、親父の上に載せた。辺り一面に生えていたおかげで、まるで掛布団のように親父の体を覆う事ができた。これなら一見、人が横たわっているとは分かりづらい。追手がやって来ても、見落としてくれるかもしれない。
「ちょっと待ってろ、親父。様子を見て来る」


 とは言え、どちらに向かえばいいのかも分からない。単純に山を下りればいいのか?しかし、下りた先に追手が待ち構えているかもしれない…。
 いや、それを確認する為に下りるんだ。そう自分に言い聞かせた時、微かに何かの声らしきものが聞こえた。
 耳を澄ますと、やはり聞こえる。犬の鳴き声だ。
「追手か!」
 犬まで使って探すなんて、なんて執念だ!俺達親子ぐらい、見逃してくれればいいものを!
「親父!」
 やはり親父を起こして逃げようと思ったが、頬をパシパシ叩いても目を覚まさない。まさか、昏睡状態なのだろうか。もしもそうなら、一刻も早く病院へ連れて行かなければ。


 いっその事、追手に捕まってしまおうか。一瞬そんな考えが頭をよぎって、すぐに打ち消した。
 連中が、律儀に親父を病院へ連れて行ってくれるはずがない。やはり俺がどうにかしなければ。
 しかし、親父を背負って逃げるのにも限界がある。だからと言って、俺が先に捕まってはどうしようもない。こうして迷っている間に、犬の声が近づいてくる。
 俺は、犬の声がする方に向かった。少しでも、親父との距離を稼ぐためだ。
 こんな山の中まで入ってくるなんて、追手でなければ、猪駆除の猟師ぐらいしかいないだろう。もしも後者ならば、間違って撃たれないようにさえすれば、親父を助けて貰える希望もある。


 とりあえずどこかに隠れて様子を見たいところだが、とにかく親父の安全が第一だと、俺は足早に山の中を進む。開けた場所は間もなく終わり、木々が鬱蒼とし始めた。蛇がいたらまずいな、と思いつつ、木の間を進む。犬の声がどんどん近づいてきた。
 それと共に、人の声も。気配もする。何人かいるようだ。
 このまま進めば鉢合わせしそうで、俺は辺りを見回した。傍に大きな木があり、少し登ればちょうど二股になっていて、そこに足をかけてさらに上へ登れそうだ。


 俺はその木に飛びつくようにして上った。もしも追手でなければ、上から声をかけて呼び止めるつもりだ。追手なら、素早く飛び降りて襲撃するしかない。
 上手くいくかは分からないが、やるしかない。心臓が早鐘を打ち、額から汗が流れる。枝の上で息を潜めていると、犬が木の下で止まり、ワンワンと激しく吠え立て始めた。
 しまった、犬は鼻がいいんだった!そんな簡単な事にも気づけないなんて!
 どうしようと思った時、追ってきた人の声がハッキリと聞こえた。どうやら、犬のところに駆けつけたらしい。「どうした?」と話しかけている。


「先輩、この木の上に誰かいるみたいです」
 おそらく犬に話しかけた人物がそう言った。俺の耳はダンボ状態だが、枝の上でバランスを取るのと息を潜めるのとに集中していて、下の様子を見る事ができない。
 上に登って来られたら、すぐに見つかってしまう。背中を、すうっと冷たいものが流れるのを感じた。これが冷汗ってやつか、と、こんな時だというのに考えてしまう。現実逃避したいのかもしれない。
「――そこにいるんじゃないか?」
 すぐそばで声が聞こえ、体がビクリと震えた。何でこんな近くから聞こえるんだ?!木を登ってくる気配はなかったのに…。


「やっぱりそこにいる。おいで、俺達は警察だ。怖い人じゃないよ」
 怖々とわずかに視線を動かした先で、目が合った。
「うわぁっ…!」
 あまりに驚いて、俺は大声を上げた。
 割と大きな木に登ったはずなのに、どうしてすぐそばに顔があるんだ?!
 葉の隙間から見えたのは、間違いなくこちらを窺う誰かの目。それも、すぐ近くに。
 おまけに、瞳の色が緑に見えた。日本人じゃないからこんなに大きいのか?!


「男の子だな。おいで、ここは危ないから早く下りよう」
「!ここは危ないって…?!」
「ここは、よく行方不明者が出る森なんだ。だから、国から許可を得た研究者以外、立ち入り禁止になっている」
「そ、そんな訳ない!俺は家の裏山に入ったんだ!」
「地元の子か?興味本位で入ったのか?立ち入り禁止だと知らなかった?」
「し、知らない!追手に追われて、逃げて来たんだ!」
「追手?!悪い連中に追われているのか?!」
 途端に大男の声色が変わった。それまではいかにも子供に接する優しい声だったのに、急に緊張感を纏い、俺は思わずビクリとする。


「先輩、そんな怖い声出しちゃダメですよ!」
「すまない、つい。――君、名前は?」
「あ…」
 どうしよう、名乗ってもいいのか?警察だと言っているけど、明らかに日本人じゃなさそうだ。
 それに、ここがどこかも分からない。足を踏み外したはずの崖が近くには見当たらなかった。落ちた後に転がったとしても不自然だ。
 でも、危ない森だと言っているから、ここは大人しく従って一緒に下りるべきか?置いてきた親父が気になる。
 助けを求めたら、この人達は親父を助けてくれる?


「あの…親父を助けてくれますか?」
「お父さんが一緒なのか。もちろん助けよう。どこにいるんだ?」
「ここより奥に…」
「ジェームズ」
「はい、確かにジェームズが奥を気にしてます」
「聞いたか?このジェームズは警察犬だ。お父さんの場所もすぐに見つけられる。必ず助けると約束するから、そこから下りてきてくれないか?」
「ほんとに助けてくれる…?」
「ああ、ほんとだ。だから怖がらずにおいで」
「じゃあ…下ります」


 しかしそうは言ったものの、しばらく枝の上で同じ姿勢をとっていたせいで足が痺れていて、すぐに動く事ができない。飛び降りるのは無理そうだと諦めて枝の上を後退しようとした時、バランスを崩してしまった。
「あっ!」
「危ない!」
 グラリと体が揺れて宙に投げ出された瞬間、そばにいた大男が駆けつけ、しっかりと受け止められた。
「大丈夫か?!」
「だ、大丈夫…」


 間近で見た彼の瞳は、やはり緑だった。
 が、思ったよりも色が薄い。緑と言うより、黄緑だ。さっきは陰になっていて濃く見えたのか。
 それに、髪は茶色がかった金髪だ。やはり日本人ではない。
 小さな子どもを抱くように横抱きにされた俺は、受け止めてくれた彼だけでなく、犬のそばにいた人物からも顔をのぞき込まれる。
「えっ、目と髪が黒い!」
「おい、それより早くこの子の親父さんを探すぞ」
「はいっ」
「お前達はここで待機しろ」


 黄緑の瞳の彼は、他に何人かいた部下たちにそう命じ、犬を連れた彼と一緒に、俺を抱いたまま奥へと進んでいく。
「あのっ…ありがとうございました」
「ん?まだお父さんは助けてないよ」
「いえ、落ちたのを助けてくれたので…俺、自分で歩けます」
「俺達は歩くのが早いから、ついて来るのが大変だよ」
「……」
 確かに、リーチが違い過ぎる。
 十六にもなって抱っこなんて恥ずかしいと思ったが、こんな森の中ではぐれてしまっても困るし、大人しく従うしかなさそうだ。


「俺は、オリーヴァ・ライムグリーンだ。君の名前は?」
「葉蘭。静木葉蘭」
「シズキ・ハラン?シズキが名前か?」
「あ、いえ、葉蘭が名前です」
「ではハラン・シズキだな。親父さんの名前は?」
「楓です。カエデ・シズキ」
「そうか。追われていたと言っていたが、一体誰に?」
「借金取りです。親父に借金があって…」
 そこで、俺は言葉に詰まる。親父が受けていた仕打ちを思い出したのだ。


 ぎゅっと唇を噛む俺に、オリーヴァは言った。
「今は話さなくてもいい。後でゆっくり聞かせてくれ」
「…はい」
「先輩、この辺ですよ!」
 響いた声に、ハッとした。あの開けた場所に着いたのだ。
「あ、あそこか!」
 俺が親父を隠した辺りで、犬が立ち止まってワンワンと吠え立てる。彼は急いで駆け寄り、しゃがみ込んだ。


「あっ、苔の中に!」
「生きてますか?!」
 気がつくと、俺はそう叫んでいた。
「生きているけど、脈がすごく弱い。体温もすごく低くなっている。早く温めなければ危険だ!」
 言うなり、彼は自分が着ているジャンパーを脱いだ。それから親父を抱え起こし、それを着せる。


「急いで戻りましょう!」
「あの!顔を見せて」
 軽々と親父を抱え上げた彼に、俺は懇願していた。急がなければならないのは分かるけど、それでも顔を見たい。――森を出るまで、親父がもつという保証がないから。
 俺は抱かれたまま、やはり抱えられている親父の顔をのぞき込んだ。嘘みたいに真っ白い顔。本当に生きているのか、疑ってしまうような…。
「親父…」
 俺は、親父に腕を伸ばした。少しでも温めたくて、頬に触れる。


「もう少し頑張ってくれ。まだ話さなきゃならない事がたくさんあるんだから」
 家を出る前に、突然聞かされた衝撃的な事項の数々。それらについて、もう一度、しっかり話を聞かなければ。そして、どういう事なのかをハッキリさせたい。あの話が事実なら、母親が家を出て行った理由も、俺が思っていたものとは全く違っているかもしれない。
「行こうか」
「はい…」
 犬を先頭に、その場を後にする。


 広い胸に抱かれながら、俺は体温を感じていた。オリーヴァの腕は力強くて、とても温かい。きっと親父もそうだ。苔の布団より、遥かに温かいはずだ。
 つっ……と、頬を涙が伝った。
 親父の手を、握りたい。
 そう思いながら、しかし思った以上に緊張し疲れていたらしい俺は、温かさと共に睡魔に襲われ、意識の底へと沈んでいった。

 

5.逃亡

 

繋いだ手と告白と、初めての……(桜田桜の日常26)

 調理実習室を出ると、晴夏が無言で桜の右手を握ってきた。

「せ、先輩?」

 恥ずかし気もなく手を握るなんて、やっぱり弟みたいに思われてるんじゃ…という不安に駆られる桜に、晴夏は言った。

「ここの廊下、普段からひっそりしているし、帰りに待ち伏せなんてされたら危ないって、今までどうして気づかなかったんだろう」

「え…」

「私は部長失格だな」

「な、何でそうなるんですか?!」

「だって、部員の安全を確保するのも部長の仕事だろ?」

「それはそうかもしれませんけど…先輩が責任を感じる事でもありませんよ。何もされなかったし、何かあったとしても先輩のせいじゃありません」

 いつになく落ち込んだ様子の晴夏に、桜は心配になって彼女の顔をわずかに見上げる。

 

 もう外は薄暗い。廊下には蛍光灯が寂しげな光を放っている。

「でも、もしまた今襲われたら、怖いって思わない?」

「それは思いますけど…」

 思わず即答してから、しまったと思う。こんなにハッキリ答えたら、ますます落ち込んでしまうかもしれない。

「でも、俺だって男ですよ!さっきだってちゃんと撃退しましたし!」

「うん、そうだね。桜は、私が思っていたよりもずっと強かったんだなぁ。合気道もしてたんだね」

 まるで落ち込みを振り払おうとでもするみたいに、晴夏はそう言って笑って見せる。

 なんだか無理をさせているみたいで、桜は少し悲しかった。

 

 生徒玄関に着くと、どちらからともなく立ち止まる。学生の作品だという少年と少女が並んだ像をなんとなく見つめながら、桜は口を開いた。

合気道は、中一の時しかしてませんでした。本当はずっと続けたかったんですけど、顧問の先生が異動されてから、どうしても後任の先生が決まらなくって」

「……そうだったの?」

「はい。でも、うちの兄とか姉って、結構心配症で。俺が一人暮らしする事が決まって、兄からは痴漢に遭った時の対処法を叩き込まれたし、姉からも、何かあったらいけないからって防犯ブザーを渡されて。必ず持ち歩けって念を押されてて、今もカバンに入ってるんです。だからその、俺は大丈夫です」

「…そう?」

「はい。だから、先輩が俺を送ってくれるっていうのは、遠慮したいです。俺が送るべきだと思いますし、送るなら俺が……」

 彼女に送ってもらうというのはどうしても違う気がして、どうにか断らなければと思っていたのだが、そこから自然な流れでカッコよく『俺が送ります』と言えない自分に、桜は嫌気が差しそうだった。

 

(手だって、繋いだの先輩からだし……)

 桜はそっと、触れ合っている手に視線を落とす。今朝は無我夢中だったからとっさに掴んでしまっただけだった。自分から彼女と手を繋ぐなんて高度な事、再びできる日はちゃんと来るのだろうか。

「桜。もしかして、手繋ぐの嫌だった?」

「え?」

 桜はとっさに顔を上げた。思ってもみなかった言葉は、すぐに理解できずに一度頭の中をぐるっと回る。二周目で意味に気づいた時、桜がそれに反応して口を開くよりも早く、晴夏が「ごめん」と謝った。

「やっぱりこういうの、フェアじゃないよね」

 手を離そうとする晴夏に、桜は慌てる。

 なぜだか分からないけれど、今この手を離してはいけない気がした。

 

「えっ……桜?」

 思わずギュッときつく握ってしまった桜に、晴夏が戸惑いの声を上げる。

「俺、嫌じゃありません。先輩と手繋ぐの…」

「……ほんと?」

「ほんとです。先輩は、俺のこと好きって言ってくれたけど、その、俺も先輩の事、その……」

 頑張れ桜、好きって言え!

 心の中ではそうやって自分を奮い立たせようとするが、実際に行動する自分はとても気弱で、好きの『す』さえ言う事ができない。

 

「俺、その、先輩の事…料理する手が素敵だなぁって……」

 ああ、何を言っているんだ。そんなこと言うはずじゃなかっただろ!

「野菜刻むところとかすごいし、カッコいいし、俺もいつかあんな風にできたらなぁって……」

 違う、先輩を好きだって言うんだよ!これじゃあただ憧れている事を告白しているだけだ。

「だからその俺、先輩の事っ……」

「うん、ありがとう」

「……へっ?」

 まだちゃんと言えていないのに『ありがとう』って、どういう事?

 桜が戸惑っている間に、晴夏はギュッと繋いでいた手を緩めて、スッと引き抜くように離してしまった。

 

「あ…」

 どうしよう、ちゃんと気持ちが伝わってなかった?好きって言えなかったから……。

 このままフラれてしまうような気がして焦る桜に、晴夏は小さく溜息をつく。

(やっぱり嫌な流れ…。まさかこのまま……)

 別れよう、そう言われたらどうしたらいい?

(分かりましたなんて、俺そんな事っ…)

 言えないよ、と思ったのと、晴夏が近づいてきたのは同時だった。

(……え?)

 ちゅっ、と音がして、唇の端っこに、そっと優しく触れられた。

 ほんの一瞬だったけれど、温かくて柔らかい、彼女の唇に。

 

「え……え?」

「ごめんね、桜。付き合って初日からなんてダメだ、絶対に我慢だって言い聞かせてたんだけど――」

 ――君が可愛すぎて我慢できなかったよ。

 ふわりと耳元に顔を寄せて続けられた言葉に、桜は一気にカッと全身が熱くなった。

「まぁでも、端っこだから許してね?それと、君の精一杯の告白はちゃんと受け止めたから、もう離れてなんてあげないよ」

「へっ…」

「さっきの、告白でしょ?」

 今度は目元をのぞき込まれ、桜は無言で頷いた。こんな至近距離で見つめられて恥ずかしいけれど、それよりも、ちゃんと告白だと分かってもらえた事が嬉しくて、幸せで、とても温かな気持ちになった。

 

「私は、桜のこういうところも好きだよ。知れば知る程……」

 何かを言おうとして、しかし晴夏は言葉をのみ込む。

「そろそろ帰ろうか、遅くなっちゃうからね。本当はこのまま桜を抱っこしていたいけど」

(……抱っこ?)

 一体何の事、と思った桜は、ふと我に返った。

「へっ、うわぁあ!」

 桜は慌てて手を離し、晴夏から離れる。

 いつの間にか自分でも気づかないうちに、桜は彼女のブレザーをギュッと握ってしまっていたのだ。

 それも、胸の辺りをである。今日は色々あったが、それにしても色々あり過ぎだ。こんなの恥ずかしすぎる!

 

「あ、残念。せっかく桜が可愛い乙女モードだったのに」

「ななななな、何を言ってるんですか?!」

「何って、桜の事だよ。ふふ、首まで赤くなっちゃって。私、目が良くて良かったなぁ。薄暗くっても、桜の表情の一つ一つを、見逃さずに見る事ができるもの」

「そ、そんなのいくらでも見逃して下さいよ!」 

 思わず喚く桜に、晴夏は「へえ~」と意地悪そうな声を上げる。

「だったら桜は、私がさっきの告白にも気づかずにいた方が良かったのかな?」

「えっ」

「桜は、私に節穴でいて欲しいんだろ?もしそうなら、さっきの告白も私はスルーしちゃってただろうなぁ」

「そ、それは困りますけどっ…」

「けど、何?」

「だからその、たまには気づかないでいて欲しい時だってありますからっ…」

 

 しどろもどろの桜に、晴夏は小さく吹き出した。

「ははっ、冗談だよ。桜がムキになるから、ついからかいたくなっちゃっただけ」

「だ、だけってそんなの…」

「私の桜は、本当に可愛いなぁ。乙女チックだし、女の子より女の子らしいし」

 は……?女の子より女の子らしい?

 何の事?と睨もうとする桜に、晴夏はふふっと声をこぼす。

「そんな不服そうな顔をしてもダメだよ。恋愛に関しては、桜はかなり女の子っぽいからね。自覚してないの?」

 首を傾げられ、桜はついカッとなった。

「そんなの知ってます!先輩のせいで!」

 耳元で『可愛すぎる』なんてささやかれて、嬉しくてホワンとしてキュウゥゥンとしてしまう自分は、やっぱりかなり女の子っぽいのかもしれないって自覚したよ!

 でも教えてあげるもんか!と思った桜には、つい今しがた、まさしく白状してしまったところだと気づく余裕は少しもなかった。 

 

「桜、怒らないで?拗ねてる桜も可愛いけど、またキスしたくなっちゃうよ」

「はぁああ、何でそうなるんですか?!」

「純情な桜君と違って、おねーさんは結構エッチなんだよね。知ってるでしょ?部活中だって、グループのお姉様方と、ヒップの話で盛り上がってたしね?」

「あ、あれは別にそんなんじゃ!」

「桜のお兄さんやお姉さんの気持ち、よく分かるなぁ。桜の魅力的なお尻が目の前にあったらついつい触りたくなっちゃうから、痴漢対策はやっぱり必要だよね」

「……!」

 もはや何と返していいのか分からず、桜はパクパクと金魚のように口を動かしていた。きっと顔も真っ赤だろうから、金魚みたいなのは口だけじゃないかもしれない。

「分かった?桜は自分で思ってるより、ずっと可愛くて、ずっと魅力的なんだよ。だから決して油断しないように。何かあったら隠さずすぐに相談する。いいね?」

「はい…」

「よし、いい子」

 さっきまでの甘い雰囲気はどこへやら、こうしてよしよしと頭を撫でられるとやはり姉と弟のような、先輩と後輩としての関係性しか見当たらないみたいだった。

 

「お、いつの間にか暗くなってる。早く帰ろう。いやその前に、春(しゅん)に連絡してみるか」

「春…?」

 それはもしかして春菊先輩の事では?

「あ、うん。桜にはまだ言ってなかったよね、ここに双子の兄貴も通ってるんだ。文芸部の部長やってるんだけど、結構遅くまで活動してるからまだいるかも」

「文芸部の部長なんですか?」

「うん、そうだよ。あいつあれで、小説で賞とった事があるんだ。それでプロとしても執筆してるんだけど、文芸部では他のペンネームで活動してるんだ」

「え、先輩ってそんなにすごい人だったんですか?!」

 昼間会った時は妹想いだけどかなり変わった人というイメージしかなかったので、『プロの作家である』という事実に桜はかなりの衝撃を受けた。

 

「あれ?桜、春に会った事あるの?」

「え、どうしてですか?!」

 反射的に答えてしまってから、しまったと思う。この慌てぶりでは、肯定としか受け取れないだろう。

「やっぱり会ったんだね。いつ、どこで?変なこと言われなかった?」

「い、言われてません!妹を泣かすなとしか……」

 桜はやはりしまったと思った。これは、言ってしまってはまずかった事のような気がする。

 もうこれ以上はボロを出すまいと、桜は晴夏に言った。

「そんな事より、帰りましょう!」

「うん、でも春が来るから待ってくれる?連絡したら、ちょうど帰るところだからすぐに来るって」

 ほら、と、晴夏がスマホの画面を桜に見せるが、正直、内容なんて頭に入ってこなかった。

(ど、どうしよう。本人を前にしたら、ますます下手なこと言っちゃいそう…!)

 昼間の事は、晴夏には秘密だと言われているのだ。それなのにこれ以上余計な事を話してしまわないように、極力黙っていた方がいいかもしれない。

 

(俺、誤魔化したりするの苦手なんだよな…)

 昔から、嘘をついてもすぐにバレてしまう。目が泳いでいるから一目瞭然らしいのだが、はぐらかしたりするのも得手ではない。自分でもつくづく、不器用な人間だと思う。

(あんまり黙り込んでるのもおかしいし、無難に会話しなきゃ…)

 思わず溜息をつきそうになった時、階段を下りてくる足音が響いてきて、桜はドキリとした。

(ああっ、来る!)

 別に悪い事をしている訳でもなんでもないのだからこんなに怖がる必要はないはずなのだが、バックバクと早くなる心臓をどうにもする事ができない。

 胸に手を当て深呼吸している自分の隣で、実は晴夏がきゅうぅんとしている事など、知る由もない桜だった。

 

25.夢心地と浮き沈み

電子書籍に関するアンケートを開始しました。

縞衣です。

先日お伝えしておりました、電子書籍に関するアンケートを開始いたしました!

本日から、8/15までの実施予定です。

サイドバーに表示しておりますので(プロフィール下)、ぜひご協力をお願い致します。

(アンケート結果は、今後の活動の参考にさせて頂きます。)

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